Donde esta ubicada la via lactea en el universo

¿Está la Vía Láctea cerca del centro del universo?

A gran escala, el universo alberga una gigantesca colección de galaxias como la Vía Láctea. Lo sabemos porque las observamos con el telescopio Hubble. Las galaxias como la Vía Láctea giran en torno a un punto del espacio en el que probablemente se produjo el Big Bang.

Las galaxias son planas porque las cosas que giran se aplanan en el acceso rotacional. Por ejemplo, la Tierra es más larga en el eje del ecuador debido a su rotación. Del mismo modo, la mayoría de las galaxias tienen una forma similar a la de un disco.

En el sentido de las agujas del reloj, toda la galaxia gira como una galaxia espiral barrada. La Vía Láctea es un disco aplanado con brazos espirales. Este disco contiene polvo, estrellas y gas que giran desde un punto central.

En otras palabras, como la Tierra recibe una buena parte de los rayos del sol, estas condiciones son «justas» para mantener el agua y las formas de vida. Incluso aquí, en nuestra galaxia, la Vía Láctea, al menos 10 planetas habitables se encuentran dentro de la zona Ricitos de Oro.

Mapa de la Vía Láctea

Hasta ahora, los alumnos sólo han estado expuestos a la astronomía del sistema solar. En este capítulo se introducirá a los alumnos en la astronomía fuera del sistema solar, que se centra en el estudio de las galaxias y el Universo.

Si tienes acceso a Internet y un proyector en tu clase, una forma interesante y divertida de presentar lo que hay más allá de nuestro sistema solar, y más allá de la Vía Láctea, es utilizar esta animación interactiva «Escala del Universo», en la que utilizas una escala deslizante para acercarte o alejarte, disponible aquí: http://scaleofUniverse.com/. Comienza con la escala de tamaño humano y aleja el zoom. Si te interesa, también puedes volver al principio y acercarte para llegar al nivel microscópico e incluso más pequeño para que los alumnos aprecien el tamaño de los átomos.

En esta sección, los alumnos descubrirán que el Sol es una de las 200.000 millones de estrellas de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Los alumnos conocerán las principales características de la Vía Láctea, como su protuberancia central, su disco plano y sus brazos espirales. Los alumnos también aprenderán el lugar que ocupa el Sol dentro de la Vía Láctea: no estamos en el centro de nuestra galaxia, sino que nos encontramos en el borde de la misma, más o menos a medio camino del centro.

La galaxia más cercana a la Vía Láctea

En un fascinante estudio de 2014 para Nature, un equipo de científicos cartografió miles de galaxias en nuestra vecindad inmediata y descubrió que la Vía Láctea forma parte de un «supercúmulo» de galaxias asombrosamente masivo al que llamaron Laniakea.

Esta estructura es mucho, mucho, mucho más grande de lo que los astrónomos habían previsto. Laniakea contiene más de 100.000 galaxias, se extiende a lo largo de 500 millones de años luz y tiene un aspecto similar al siguiente (la Vía Láctea es sólo una mancha situada en uno de sus bordes a la derecha):

Es difícil entender lo enorme que es esto. Cada uno de esos puntos de luz es una galaxia individual. Cada galaxia contiene millones, billones o incluso trillones de estrellas. Ah, y todo esto es sólo nuestro pequeño rincón local de un universo aún más amplio. Hay muchos otros supercúmulos de galaxias por ahí.

El equipo de científicos, dirigido por R. Brent Tully, de la Universidad de Hawai, estudió primero el movimiento de unas 8.000 galaxias de nuestro entorno. De este modo, pudieron trazar ciertos patrones. El universo en general se ha expandido desde el Big Bang. Pero el equipo también descubrió que la gravedad tiraba de algunas galaxias hacia otras.

Chocolate con leche

Seguro que ha oído el dicho «todo es relativo». Cuando consideras nuestro lugar en el Universo, todo es realmente relativo. Estoy grabando esto a medio camino de la isla de Vancouver, en el océano Pacífico, frente a la costa oeste de Canadá. Y donde estoy parado está a unos 6.370 kilómetros del centro de la Tierra, por ahí.

Desde mi perspectiva, el Sol está allí. Es tan grande como una moneda de diez centavos sostenida a la distancia de un brazo. Para mí está muy, muy lejos. De hecho, en este preciso momento está más lejos que cualquier objeto que puedas ver a simple vista.

Estamos trazando una órbita elíptica que tarda un año entero en dar una vuelta completa. Tú, yo y la Tierra estamos ubicados dentro de nuestro Sistema Solar. Que contiene el Sol, 8 planetas y una vasta colección de hielo, rocas y polvo. Estamos incrustados en las profundidades de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Es un gran disco plano de estrellas que mide hasta 120.000 años luz de diámetro.

Nuestro Sistema Solar está situado en el centro de este disco galáctico. Y por el medio, quiero decir que el centro de la galaxia está a unos 27.000 años luz en esa dirección, y el borde de la galaxia está a la misma distancia en esa dirección.