El universo no tiene fin

Cuánto tiempo existirá el universo

Comenzó con el Big Bang hace 13.800 millones de años, cuando el Universo era diminuto, caliente y denso. En menos de una milmillonésima de milmillonésima de segundo, ese punto de universo se expandió hasta alcanzar más de un billón, un billón de veces su tamaño original a través de un proceso llamado «inflación cosmológica».

A continuación llegó «la salida airosa», cuando la inflación se detuvo. El universo siguió expandiéndose y enfriándose, pero a una fracción del ritmo inicial. Durante los siguientes 380.000 años, el Universo fue tan denso que ni siquiera la luz podía atravesarlo: el cosmos era un plasma opaco y supercaliente de partículas dispersas. Cuando las cosas se enfriaron lo suficiente como para que se formaran los primeros átomos de hidrógeno, el Universo se volvió rápidamente transparente. La radiación estalló en todas las direcciones y el Universo estaba en camino de convertirse en la entidad abigarrada que vemos hoy, con vastas franjas de espacio vacío salpicadas por grupos de partículas, polvo, estrellas, agujeros negros, galaxias, radiación y otras formas de materia y energía.

Con el tiempo, estos grumos de materia se alejarán tanto que desaparecerán lentamente, según algunos modelos. El Universo se convertirá en una sopa fría y uniforme de fotones aislados.El Universo que podemos ver actualmente está formado por cúmulos de partículas, polvo, estrellas, agujeros negros, galaxias y radiación (Crédito: NASA/JPL-Caltech/ESA/CXC/STScI)No es un final especialmente dramático, aunque sí tiene una finalidad satisfactoria.

Antes del Big Bang

A partir de un nuevo modelo que incluye la mecánica cuántica, es posible que el universo haya existido siempre y que haya que revisar la teoría predominante sobre el comienzo del universo, que se explica con la teoría del Big Bang. El nuevo modelo también podría explicar el fenómeno de la materia oscura y la energía oscura en el universo, que la teoría del Big Bang no puede explicar. Aunque la actual teoría del comienzo del universo se basa en las matemáticas de la teoría general de la relatividad, ésta no explica lo que ocurrió en el Big Bang o antes de él, sino justo después.

La teoría del Big BangEs la teoría más actualizada sobre la formación del universo, desde el momento preciso de la explosión hasta la posterior evolución y expansión. La teoría explica la forma en que el universo se expandió desde un estado muy denso y caliente hasta el universo que conocemos en el presente. Los análisis detallados sitúan este momento hace unos 13.800 millones de años. Tras la expansión inicial, el universo se enfrió lo suficiente como para permitir la formación de partículas subatómicas y luego de átomos. Estas partículas acabaron por combinarse en enormes nubes, formando las estrellas y galaxias.Nuevo modelo cuánticoEste estudio se basa en las ideas desarrolladas en los años 50 por el físico teórico David Bohm. En esa época, Bohm realizó un trabajo sobre las geodésicas clásicas -camino más corto, en una superficie curva, entre dos puntos-, intentando sustituirlas por trayectorias cuánticas.

¿Podemos ver el universo en expansión

Sin embargo, a pesar de las importantes innovaciones en la tecnología de telescopios y satélites, se cree que gran parte de lo que hay en el cosmos está más allá de nuestra línea de visión, más allá del «universo observable», como se le llama.

También significa que no sabemos con certeza qué forma tiene el universo en su conjunto: si es un «donut» cósmico cerrado, una llanura plana que se extiende como una hoja de papel interminable o una esfera gigante en estado de expansión constante.

La respuesta corta es que no lo sabemos. Sabemos que el universo observable -la parte que podemos ver y medir- comenzó hace unos 13.800 millones de años con el Big Bang. Así que sabemos que la edad del universo es finita, al menos desde el momento del Big Bang. Pero el universo se hace más grande. Se ha expandido en todas las direcciones desde el Big Bang y continúa haciéndolo (y recientemente se ha hecho más y más rápido).

La radiación sobrante del Big Bang, que llamamos «fondo cósmico de microondas», representa la imagen más temprana del universo, cuando era más pequeño, más caliente y más denso. Podemos tomar imágenes de esta época temprana para comprender la forma (o geometría) del universo a mayor escala. Conocer esto es importante para saber si el universo es infinito o finito.

¿Cómo puede el universo ser infinito

Hay dos teorías básicas sobre cómo terminará el universo. Ninguna de ellas es agradable. La primera prevé que todas las cosas se unan y se aplasten hacia el interior, y la segunda que todo salga volando y se disipe en la nada. Pero recientes y sorprendentes descubrimientos ponen en juego todas las conjeturas. Escuche cómo las personas a las que se les paga por reflexionar sobre el fin del universo ponen sus mejores teorías sobre la mesa. Junto al presentador, Robert Lawrence Kuhn, están la cosmóloga Wendy Freedman y el premio Nobel y físico Leon Lederman;