El universo sin estrellas

Por qué son importantes las estrellas

En 1929, el astrónomo estadounidense Edwin Hubble descubrió que las distancias a las galaxias lejanas eran proporcionales a su desplazamiento al rojo. El desplazamiento al rojo se produce cuando una fuente de luz se aleja de su observador: la longitud de onda aparente de la luz se estira por efecto Doppler hacia la parte roja del espectro. La observación de Hubble implicaba que las galaxias lejanas se alejaban de nosotros, ya que las más lejanas tenían las velocidades aparentes más rápidas. Si las galaxias se alejan de nosotros, razonó Hubble, en algún momento del pasado debieron estar agrupadas.

En los primeros momentos después del Big Bang, el universo era extremadamente caliente y denso. A medida que el universo se fue enfriando, se dieron las condiciones idóneas para dar lugar a los bloques de construcción de la materia: los quarks y los electrones de los que estamos hechos. Unas millonésimas de segundo después, los quarks se agregaron para producir protones y neutrones. En pocos minutos, estos protones y neutrones se combinaron en núcleos. A medida que el universo seguía expandiéndose y enfriándose, las cosas empezaron a suceder más lentamente. Los electrones tardaron 380.000 años en quedar atrapados en órbitas alrededor de los núcleos, formando los primeros átomos. Éstos eran principalmente helio e hidrógeno, que siguen siendo, con mucho, los elementos más abundantes del universo. Las observaciones actuales sugieren que las primeras estrellas se formaron a partir de nubes de gas unos 150-200 millones de años después del Big Bang. Desde entonces, los átomos más pesados, como el carbono, el oxígeno y el hierro, se producen continuamente en el corazón de las estrellas y se catapultan por todo el universo en espectaculares explosiones estelares llamadas supernovas.

Qué pasaría si no hubiera luna

ágil y amena desde su primera página, Mundo sin estrellas detalla lo que ocurre cuando una tripulación humana es arrojada sin contemplaciones a una cultura totalmente alienígena y se desata el infierno. Contada en su mayor parte en primera persona por Felip Argens, el capitán de dicha expedición, la historia comienza cuando la tripulación del Meteoro es enviada a contactar con una raza alienígena hasta ahora desconocida, conocida sólo (y genéricamente) como los Yonderfolk, que viven en un planeta que gira alrededor de una solitaria gigante roja en el espacio intergaláctico. Por un error de cálculo, la nave sale del salto a la estrella correcta, pero sólo para estrellarse en el planeta equivocado.

Sin embargo, incluso este mundo sombrío está habitado. Los Azkashi son una raza tribal y semiprimitiva de bípedos con aspecto de canguro que adoran la galaxia de la Vía Láctea, que asoma en su majestuosa totalidad en el cielo nocturno. Y están en conflicto con los Niao, una raza similar que es esclava de los Ai Chun telepáticos, la especie más avanzada. Han desarrollado la creencia de que han creado el universo, una creencia que, como mínimo, se pone a prueba con la llegada de un grupo de terrícolas. (Los Niao, por cierto, temen la visión de la galaxia que adoran los Azkashi).

Sol

Los astrónomos se han preguntado por qué no han podido detectar este gas frío de formación estelar en las regiones más lejanas, y por tanto más antiguas, del Universo. En épocas tan vastas, los astrónomos esperaban que el gas fuera mucho más abundante, ya que aún no ha sido consumido por la formación de estrellas.

Cuando el gas de hidrógeno se encuentra en este estado, en el que el electrón es arrancado del átomo, el gas está demasiado agitado para permitir que la nube colapse y forme estrellas. Además, cuando está ionizado, no puede detectarse a través de las ondas de radio a 21 centímetros, que es la forma en que normalmente se encuentra el gas frío para la formación de estrellas.

«Anteriormente, no sabíamos qué cantidad de gas estaba ionizado por los discos de acreción de los agujeros negros; habíamos pensado que tal vez era lo suficiente para que la abundancia de gas frío estuviera por debajo del umbral de detección de los radiotelescopios actuales. Así que pensamos que tal vez se trataba de un problema de sensibilidad de los telescopios», explica el Dr. Curran.

«Para poder sondear más atrás en el tiempo, elegimos las fuentes de radio más lejanas. Lo que para nosotros, en la Tierra, aparece como una luz tenue, es en realidad un ultravioleta extremo, atenuado y estirado (desplazado al rojo) hasta convertirse en luz visible en su viaje de varios miles de millones de años hasta nosotros», explicó el Dr. Curran.

¿Y si no hubiera estrellas

¿Alguna vez has mirado al cielo nocturno y te has preguntado cuántas estrellas hay en el espacio? Esta pregunta ha fascinado a científicos, filósofos, músicos y soñadores de todos los tiempos.

Si mira al cielo en una noche clara, lejos del resplandor de las luces de la calle, podrá ver unos cuantos miles de estrellas individuales a simple vista. Con un modesto telescopio de aficionado, se pueden ver millones de estrellas más. Las estrellas no están dispersas por el espacio, sino que están reunidas en grandes grupos conocidos como galaxias. El Sol pertenece a una galaxia llamada Vía Láctea. Los astrónomos calculan que sólo en la Vía Láctea hay unos 100.000 millones de estrellas. Fuera de ella, ¡también hay millones y millones de otras galaxias!

En 1995, una imagen del telescopio espacial Hubble (HST) sugirió que la formación de estrellas había alcanzado un pico hace aproximadamente siete mil millones de años. La imagen del Campo Profundo del Hubble fue tomada en longitudes de onda ópticas y ahora hay pruebas de que gran parte de la formación estelar temprana estaba oculta por gruesas nubes de polvo. Las nubes de polvo bloquean la visión de las estrellas y convierten su luz en radiación infrarroja, haciéndolas invisibles para el HST. Pero Herschel pudo asomarse a este Universo antes oculto en longitudes de onda infrarrojas, revelando muchas más estrellas de las que se habían visto antes.Pronto se lanzará Gaia, que estudiará mil millones de estrellas en nuestra Vía Láctea. Se basará en el legado de la misión Hipparchus, que determinó las posiciones de más de cien mil estrellas con gran precisión, y de más de un millón de estrellas con menor precisión.Gaia monitorizará cada una de sus mil millones de estrellas objetivo 70 veces durante un período de cinco años, registrando con precisión sus posiciones, distancias, movimientos y cambios de brillo. Gracias a misiones como ésta, estamos un paso más cerca de proporcionar una estimación más fiable a esa pregunta que se hace tan a menudo: «¿Cuántas estrellas hay en el Universo?»