Estructuras mas grandes del universo

El universo

Los astrónomos han descubierto una de las mayores estructuras del universo conocido: un gigantesco muro de galaxias de unos 1.400 millones de años luz de longitud. Teniendo en cuenta lo cerca que está esta enorme estructura de nosotros, es sorprendente que nunca hayamos reparado en ella.

Durante los últimos diez años, un equipo internacional de astrónomos dirigido por Brent Tully, del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai, ha cartografiado la distribución de las galaxias alrededor de la Vía Láctea. Los astrónomos bautizaron esta estructura recién definida como «La Pared del Polo Sur», que se encuentra más allá de Laniakea, un enorme supercúmulo de galaxias que incluye la nuestra.

Sin embargo, la recién descubierta Pared del Polo Sur es especial porque está muy cerca de la Vía Láctea, a sólo 500 millones de años luz. Pero, ¿cómo no nos dimos cuenta de una estructura tan masiva tan cerca de nosotros? Estaba escondida detrás del plano galáctico de la Vía Láctea, a veces llamado por los astrónomos como Zona de Evasión o Zona de Obscuración Galáctica. Es casi imposible observar nada detrás de esta región, que es el disco de nuestra galaxia natal, tan espeso y brillante con polvo y gas y estrellas que oscurece todo lo demás.

La estructura más grande del universo

El universo contiene estructuras organizadas a todas las escalas, desde pequeños sistemas como la Tierra y nuestro sistema solar, pasando por galaxias que contienen trillones de estrellas y, finalmente, estructuras extremadamente grandes que contienen miles de millones de galaxias.    Cómo y por qué se formaron estas estructuras organizadas y cómo se influyen mutuamente es uno de los principales objetivos de la astrofísica moderna.

El sondeo COSMOS está diseñado para medir las propiedades de las galaxias individuales y la estructura más grande del universo al mismo tiempo.    Esto permite a los astrónomos comprender cómo los sistemas más grandes influyen en los más pequeños y cómo esta interacción cambia con el tiempo.

Las galaxias tienen un aspecto diferente y presentan distintas estructuras internas, como barras, bultos y brazos espirales. COSMOS permite a los astrónomos comprender cómo y por qué se forman éstas y si están influenciadas por las estructuras más grandes en las que viven las galaxias.

Con los datos recogidos en COSMOS podemos cartografiar tanto la materia que ha formado las estrellas como la «materia oscura» que ejerce una atracción gravitatoria y constituye más del 80% de la materia, pero no emite luz. Esto nos permite comprender cómo interactúan las dos formas de materia y cómo se influyen mutuamente.

Supercúmulo Laniakea

Impresión artística de los filamentos cósmicos: enormes puentes de galaxias y materia oscura conectan cúmulos de galaxias entre sí. Las galaxias se dirigen en órbitas en forma de sacacorchos hacia los grandes cúmulos que se encuentran en sus extremos. Su luz aparece desplazada al azul cuando se acercan a nosotros, y al rojo cuando se alejan. (Crédito: AIP/ A. Khalatyan/ J. Fohlmeister)

Estos largos zarcillos de galaxias giran a una escala de cientos de millones de años-luz. Según los astrónomos del Instituto Leibniz de Astrofísica de Potsdam (AIP), nunca antes se había visto una rotación a una escala tan enorme.

Según Peng Wang, autor del estudio y astrónomo del AIP, «al cartografiar el movimiento de las galaxias en estas enormes superautopistas cósmicas utilizando el Sloan Digital Sky survey -un estudio de cientos de miles de galaxias- descubrimos una notable propiedad de estos filamentos: giran.»

«A pesar de ser cilindros delgados -de dimensiones similares a las de los lápices- de cientos de millones de años luz de largo, pero de apenas unos millones de años luz de diámetro, estos fantásticos zarcillos de materia giran», añade Noam Libeskind, iniciador del proyecto en el AIP.

Galaxia de la Vía Láctea

Esta es una lista de las mayores estructuras cósmicas descubiertas hasta ahora. La unidad de medida utilizada es el año-luz (distancia recorrida por la luz en un año juliano; aproximadamente 9,46 billones de kilómetros).

Nótese que esta lista se refiere sólo al acoplamiento de la materia con límites definidos, y no al acoplamiento de la materia en general (como por ejemplo el fondo cósmico de microondas, que llena todo el universo). Todas las estructuras de esta lista se definen en función de si se han identificado sus límites presidenciales.

Las estructuras de mayor tamaño son incompatibles con el principio cosmológico según todas las estimaciones. Sin embargo, aún no está claro si la existencia de estas estructuras constituye en sí misma una refutación del principio cosmológico[19].

Contiene la Vía Láctea y es el primer filamento de galaxia que se descubre. (El primer LQG se encontró antes, en 1982.) Un nuevo informe de 2014 confirma que la Vía Láctea es miembro del Supercúmulo de Laniakea.

Los vacíos son espacios inmensos entre los filamentos de las galaxias y otras estructuras a gran escala. Técnicamente no son estructuras. Son espacios inmensos que contienen muy pocas o ninguna galaxia. Se cree que están causados por fluctuaciones cuánticas durante la formación temprana del universo.