Galaxia más grande del universo

Galaxia de Andrómeda

Los científicos han descubierto la mayor galaxia conocida hasta ahora. El nuevo descubrimiento se encuentra a unos 3.000 millones de años luz. La galaxia, llamada Alcyoneus, es una radiogalaxia gigante. La galaxia mide aproximadamente 16,3 millones de años luz. Como referencia, nuestra propia galaxia mide menos de 106.000 años luz. Esto hace que Alcyoneus sea aproximadamente 153,77 veces más larga que la Vía Láctea.

Fuente de la imagen: zhengzaishanchu / AdobeLas radiogalaxias gigantes como Alyoneus son otro misterio que aún no hemos resuelto. Esta galaxia masiva, y muchas otras como ella, contienen una galaxia anfitriona, así como enormes chorros y lóbulos que salen del centro de la galaxia. Los científicos creen que estos chorros y lóbulos son un subproducto de un agujero negro supermasivo activo en el centro de la galaxia. Por ello, estas galaxias masivas son algunas de las más intrigantes que hemos descubierto en el espacio.

A pesar del tamaño de Alcyoneus, el tipo de lóbulos de radio que emite es bastante normal. De hecho, nuestra propia galaxia tiene su propio conjunto de lóbulos de radio. Sin embargo, lo más misterioso de las galaxias como Alcyoneus es cómo crecen tanto. Dado que Alcyoneus es la mayor galaxia conocida que hemos descubierto hasta ahora, sigue poniendo de manifiesto lo poco que sabemos sobre el mundo celeste que nos rodea.

Cuántas galaxias hay en el universo

Vista conjunta de radio-infrarrojo de Alcyoneus, una radiogalaxia con una longitud propia proyectada de 5,0 Mpc. (Foto: Oei, et al/ArXiv)Los astrónomos han descubierto la mayor estructura conocida de origen galáctico: una radiogalaxia gigante con una longitud proyectada de cinco megaparsecs.

Las radiogalaxias gigantes constan de una galaxia anfitriona, formada por un cúmulo de estrellas que orbita alrededor de un núcleo galáctico que contiene un agujero negro supermasivo, así como de chorros y lóbulos colosales que salen del centro.

A veces, parte de esa materia puede escapar de ser succionada montando el inmenso campo magnético del agujero negro hacia los polos magnéticos y saliendo disparada al espacio en forma de chorros de partículas altamente cargadas.

Estos chorros pueden viajar cientos de miles de años luz antes de formar lóbulos masivos. Estos lóbulos interactúan con el medio intergaláctico para generar emisiones de radio, de ahí el nombre de radiogalaxia.

Los científicos descubren la mayor galaxia de la historia, del tamaño de 100 Vías Lácteas (Créditos: Getty Images/iStockphoto)Las radiogalaxias gigantes o «gigantes» son las mayores estructuras del Universo generadas por galaxias individuales. Sin embargo, los principales mecanismos que impulsan su excepcional crecimiento siguen siendo poco conocidos, según los investigadores.

Radio galaxia

La Vía Láctea es la galaxia en la que vivimos. Una galaxia es un sistema de millones o miles de millones de estrellas. Están mezcladas con gas y polvo, y todo ello se mantiene unido por la gravedad. Hasta donde los astrónomos como yo podemos decir, hay unos cien mil millones de galaxias en nuestro Universo. Es posible que haya más que aún no hayamos podido observar.

Y la Vía Láctea tampoco es, ni de lejos, la mayor de las galaxias que conocemos. Pero antes de decirles cómo lo sabemos, tengo que explicarles un poco más sobre la Vía Láctea en sí y cómo medimos algo que es tan increíblemente grande.

La Vía Láctea tiene la forma de un frisbee, con una protuberancia en el centro. Este «frisbee espacial» es realmente grande: el diámetro -la distancia de un borde a otro- es de mil millones de kilómetros.

Es difícil manejar números tan grandes. Por ello, los astrónomos suelen utilizar «años luz» en lugar de kilómetros para medir distancias realmente grandes, como el tamaño de las galaxias. Un año luz es la distancia que recorre la luz en un año. La luz recorre el espacio a 300.000 kilómetros por segundo, por lo que la Vía Láctea tiene un diámetro de poco más de 100.000 años luz.

El objeto más grande del universo

La galaxia Alcyoneus también alberga un agujero negro supermasivo en su centro. Este agujero negro succiona una enorme cantidad de materia antes de escupir gigantescos chorros de plasma, cercanos a la velocidad de la luz. Estos plasmas ayudaron a detectar la galaxia, ya que se someten después de viajar millones de años luz y se convierten en penachos de ondas de radio. Los penachos detectados de la radiogalaxia son, con mucho, los más grandes jamás descubiertos, y el monstruoso tamaño de Alcyoneus, desde su descubrimiento, ha dejado atónitos a los científicos y con un montón de preguntas. Una de las pocas teorías ideadas por los investigadores se centra en que la galaxia está rodeada por un entorno de baja densidad, lo que hace que sus chorros de plasma se expandan de forma inusitada.

«Si existen características de la galaxia anfitriona que son una causa importante para el crecimiento de las radiogalaxias gigantes, entonces es probable que los anfitriones de las mayores radiogalaxias gigantes las posean», explicó Martjin Oei, el astrónomo principal en su artículo preimpreso, que se publicará en Astronomy and Astrophysics. La galaxia Alcyoneus, situada a unos 3.000 millones de años luz de la Tierra y con un tamaño casi 240.000 millones de veces superior al de nuestro sol, fue descubierta gracias al sistema europeo LOw Frequency ARray (LOFAR) y a los datos del satélite Wide-field Infrared Survey Explorer de la NASA. Los científicos esperan obtener más información sobre la formación de las galaxias comparando los datos con la formación de la mayor galaxia jamás descubierta.